Nous sommes tous épicuriens

Continuant à sentir la forte impulsion qu’elle avait reçue de Socrate, la philosophie fut longtemps encore presque exclusivement une philosophie morale. Seulement il divisé très brusquement dans deux directions. Antisthène et Aristippe étaient tous deux élèves de Socrate. D’Antisthène sont venus les cyniques; d’Aristippe les philosophes du plaisir. Les cyniques donnèrent naissance aux stoïciens, philosophes du plaisir des épicuriens, et ces deux grandes écoles partageaient pratiquement toute l’antiquité entre elles. Nous allons d’abord prendre les épicuriens parce que, chronologiquement, ils ont précédé légèrement les stoïciens.  Épicure, né à Athènes peu après la mort de Platon, élevé à Samos par ses parents, contraints de s’expatrier par suite de revers de fortune, retourna à Athènes vers 305 av. J.-C. et fonda une école. Personnellement, il était un vrai sage, sobre, scrupuleux, un méprisant du plaisir, sévère pour lui-même, en pratique un stoïcien. En tant que vue générale de l’univers, il a enseigné approximativement la doctrine de Démocrite: le monde est composé d’une multitude d’atomes, doués de certains mouvements, qui s’attachent les uns aux autres et se combinent, et il n’y a rien d’autre dans le monde. N’y a-t-il pas une première cause, un être qui met tous ces atomes en mouvement, en un mot, un Dieu? Epicure ne le pensait pas. Y a-t-il des dieux, comme le croient les vulgaires? Epicure le croyait ainsi; mais il considérait que les dieux sont des créatures brillantes, supérieures, heureuses, qui ne se préoccupent pas de ce monde, ne s’en mêlent pas, et sont encore moins occupées, s’il était possible, avec l’humanité. Ils n’ont pas non plus créé le monde, car pourquoi l’auraient-ils créé? Du bien, dit Platon; mais il y a tant de mal dans le monde que s’ils l’ont créé à partir du bien, ils se sont trompés et doivent être des imbéciles; et s’ils ont volontairement permis le mal, ils sont méchants; et donc il est charitable envers eux de croire qu’ils ne l’ont pas créé.

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